인도를 가보지 않고는 세계일주를 했다고 말할 수 없고, 갠지스 강변의 바라나시를 가보지 않고는 인도를 여행했다고 말할 수 없다. 마치 소우주와 같이 다양한 문화, 종교, 철학이 교차하는 인도와 네팔로 성스러운 여행을 떠나보자.   


▲ 히말라야 에코투어

이른 아침 비행기를 타고 포카라(Pokhara)로 향한다. 험한 산길을 따라 8시간 정도 소요되는 길을 US아주투어는 비행기로 30분 만에 이동한다. 시간을 절약하는 이점 외에도 이 하늘길 자체가 압권이어서 환호와 감탄이 쏟아진다. 영봉들을 지나 세계 최고봉인 에베레스트산까지 그 웅장한 자태를 드러내기 때문이다. 만년설이 덮인 에베레스트의 해발 8,848m 정상을 마주하면 이상하게 가슴이 벅차오른다.

포카라는 히말라야 고봉을 병풍처럼 두른 도시다. 이곳의 젖줄인 폐화 호수는 히말라야 만년설이 녹아 형성된 호수로 평화를 머금고 있다. 보트에 몸을 싣고 호수 위를 유유히 떠가다 보면 구름 속에 몸을 숨기고 있던 안나푸르나 산맥이 서서히 모습을 드러낸다. 

포카라는 또한 히말라야 트래킹의 전초기지이기도 하다. 이곳에는 트래킹 코스가 무려 50여 개나 되는데 그중 해발 2,000m에 가까운 사랑코트(Sarangkot)는 마차푸차레와 안나푸르나, 덤으로 폐화 호수까지 한꺼번에 감상할 수 있는 포인트다.

히말라야를 밟고 있다는 것만으로 기운이 나서인지 트래킹은 그리 버겁지 않다. 포카라에서 가장 높은 사랑코트 전망대에 오르면 만년설을 입은 고봉들이 360도 파노라마로 펼쳐진다. 특히 삼각형 모양 봉우리가 물고기 꼬리 같다고 하여 이름 붙은 마차푸차레는 아직 사람의 발길이 닿지 않은 미답봉이다. 현지인들이 힌두교신 시바와 부인 파르바티가 살았다고 믿고 있어 네팔 정부에서 등반 허가를 내주지 않는 까닭이다. 설산 봉우리들을 바라보노라면 마치 영혼이 정화되는 기분이다.


▲ 지구의 지붕 ‘나가르코트’

아침형 인간이 아니더라도 오늘만큼은 일찍 하루를 시작해보자. 나가르코트 전망대(해발 2,250m)에 오르면 히말라야 산등성이로 뜨는 해를 감상할 수 있으니까! 전망대 동쪽으로는 인드라와티 계곡이 절경을 이루고 히말라야 산맥의 준령들이 아침 햇살에 수줍은 듯 모습을 나타낸다. 붉은빛이 해돋이의 신호를 보내면 히말라야에 서식하는 이름 모를 새들이 아름다운 목소리로 지저귄다. 이윽고 태양이 용솟음치듯 산 정상에 우뚝 선다. ‘찬란하다’는 말로는 설명이 한참 부족하다. 햇빛이 밝게 비추면 검푸른 숲들이 깨어나고 준봉들도 아리따운 자태를 뽐낸다. 


▲ 인도의 심장 ‘델리’

아름다운 네팔의 영봉들과 작별을 고하고 인도 델리(Delhi)로 향한다. 우리나라 지도를 ‘호랑이’ 형상에 빗대듯 인도 사람들은 인도가 마치 춤추는 여자의 모습을 하고 있다고 묘사한다. 그중 델리는 인도의 가슴 부분이다. 이 때문인지 델리 또한 심장이라는 뜻이다.

가장 먼저 찾을 곳은 유네스코 문화유산인 쿠뚭 미나르(Qutub Minar)다. 델리 술탄국의 첫 노예 왕조가 세운 72.5m 의 승전탑으로 인도 최대 규모다(5 개의 술탄왕조가 1206 년부터 1526 년까지 인도 북부 지역을 지배했는데, 이를 통틀어 델리 술탄왕조라고 부른다). 규모 뿐만 아니라 웅장하면서도 독특한 건축 양식도 시선을 압도하기 충분하다. 


▲ 영혼의 땅 ‘바라나시’

다시 비행기로 약 한 시간 정도면 그 유명한 바라나시(Varanasi)에 닿게 된다. 기원 전부터 존재했고, 인도에서 가장 오래된 고대도시이자, 인도의 정신적 수도인 바라나시는 이번 여행의 하이라이트라 할 수 있다.

녹야원(Sarnath)은 부처(BC 624-544)가 보리수나무 밑에서 깨달음을 얻은 뒤 자신과 함께 고행했던 다섯 수행자들에게 처음으로 설법한 땅이다. 이곳에서 12세기까지의 유적이 다수 출토됐으며, 굽타 시대의 귀중한 유적인 다메크탑도 잘 보존되어 있다. 인근에는 불교 문화의 진수를 보여주는 사르나트 고고학 박물관(Sarnath Archeological Museum)도 위치한다.

이제 갠지스로 발길을 옮겨보자. 갠지스강은 중부 히말라야에서 발원한 강으로 델리와 힌두스탄 평야를 지나 벵골만으로 빠져 나간다. 물이 마르지 않는 이 강의 중·상류 지역에 무려 1억명이 산다니 놀라울 따름이다. 바라나시에서 제일 유명한 가트(터)는 다샤와메트로, 가장 중앙에 위치한다. 전 세계에서 모인 여행자들로 항상 붐비는 이 가트에서 매일 저녁 6시 신을 향한 아르띠뿌자(힌두교 시바신에게 바치는 제사)가 화려하게 펼쳐진다. 일곱 제단에 브라만 계급인 젊은 사제 일곱명이 올라가 노래를 부른다. 정해진 순서에 따라 종소리로, 디아 꽃잎으로, 연기로, 불로 영혼 정화를 위한 의식을 행하는데 그 순간만큼은 신비한 기운이 감돈다. 갠지스강 한편에서는 장작불 위에 시신을 올려 놓고 화장을 한다. 삶과 죽음이 공존하는 이 강에 채 다 타지도 않은 시신이 재와 함께 던져진다. 인도인들은 모든 존재가 끊인없이 윤회한다는 관념을 가지고 있기에 죽음이란 곧 새 생명의 탄생으로 직결된다. 생과 사가 종이 한 장 차이인 것이다. 그래서 통곡하는 사람이 이 화장터에는 없다. 오히려 성지의 화장터에서 죽는 것이 그들에게는 큰 영광이라 한다.

수천년 동안 같은 모습으로 존재해 온 바라나시는 살아있는 인도의 모습을 여과없이 보여준다. 앞으로도 그러한 모습으로 수천년을 이어갈 바라나시… 이곳이야말로 성스러운 영혼의 휴식처가 아닐까?


▲ 찬란한 무덤 ‘타지마할’

무굴제국의 황제 샤 자한이 사랑하는 아내 뭄타즈 타지마할의 죽음을 애도해서 만든 타지마할! 타지마할은 무려 2만명이 넘는 노동력이 동원되어 22년만에 완공되었다. 무덤이 아니라 궁전과도 같은 타지마할의 완공 직후 샤 자한은 공사에 참여했던 이들의 손목을 모조리 잘라버렸다. 타지마할보다 더 아름다운 건물을 짓는 것을 막으려는 이유에서였다. 타지마할에는 두개의 관이 있는데, 가운데 뭄타즈 마할의 관이 있고 다른 쪽에는 샤 자한의 관이 더 크게 안치되어 있다. 360도 돌면서 무덤을 볼 수 있도록 설계되어 있다. 그런데 진짜 무덤은 지하에 있고 전시용으로 위에다가 가짜관을 만들어놓은 것이라 한다. 


▲ 핑크 시티 ‘자이프르’

델리에서 서남쪽으로 270km 떨어진 자이프르(Jaipur)는 라자스탄 주의 수도이다. 영국 웨일즈 왕자가 이곳을 방문한 1876년 도시 전체를 핑크색으로 칠해 환영할 정도였다. 그 이후 지금까지 구시가지 건물들은 죄다 핑크빛으로 물들어 ‘핑크 시티’로도 불린다. 이곳의 명물인 아메르성은 인도에서 가장 아름답고 화려한 성으로 손꼽힌다. 성까지는 자이프르의 마스코트인 코끼리 또는 지프차를 타고 오를 수 있다. 아메르성은 대리석과 붉은 사암으로 건축된 힌두 스타일 건축물로, 내부에 들어서면 화려하고 장엄한 모습에 입이 쩍 벌어진다. 



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인도인들의 삶과 죽음이 공존하는 갠지스강. 몸을 씻고, 기도를 올리는 사람들. 바라나시를 빼고 인도를 여행했다고 말할 수없다.  



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무굴제국의 황제 샤 자한이 사랑하는 아내의 죽음을 애도해서 만든 타지마할.